Un barco autónomo cruzará el Atlántico

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Con el barco autónomo se celebra el 400 aniversario de la navegación del Mayflower en 2020

Un barco autónomo encabezado por ProMare y la Universidad de Plymouth, junto con IBM, ha sido lanzado para conmemorar el cuarto centenario del Mayflower. Podría ayudar a explorar el potencial de la colaboración entre máquinas con una comunicación limitada a través de los océanos e incluso con la investigación extra-planetaria.

El barco, totalmente autónomo, navegará a través del Atlántico tal y como lo hizo el Mayflower original, que transportó al primero de los puritanos ingleses desde Plymouth a lo que finalmente se convertiría en Provincetown Harbor, Cape Cod.

La embarcación libre de humanos estará repleta de sensores y recogerá datos durante su viaje inicial en microplásticos, así como se espera que avance en la causa de la investigación a distancia con vehículos autónomos a través de los océanos.

Brett Phaneuf, miembro fundador de la junta directiva de la organización de investigación marina ProMare y codirector del proyecto Mayflower Autonomous Ship, dice a Techworld que el diseño de un vehículo que no tiene que adaptarse a las necesidades de los seres humanos aporta un cierto sentido de liberación al proceso.

Los buques deben tener en cuenta en primer lugar las necesidades y la seguridad de su tripulación humana, y esto significa proporcionar instalaciones tales como viviendas, aseos, etc.

El equipo de diseño, en cambio, ha diseñado un elegante barco autónomo que, en lugar de personas, albergará un ordenador con arquitectura IBM. El líder de estrategia de sistemas de IBM, Eric Aquaronne, explicó a Techworld que, en primer lugar, las organizaciones tenían que colaborar en las capacidades de reconocimiento de imágenes de la embarcación, que funcionan con la tecnología PowerAI Vision de IBM, junto con los servidores de IBM Power Systems.

Este modelo fue entrenado con datos e imágenes de la bahía de Plymouth Sound en el canal inglés y, utilizando sistemas de identificación automática (AIS), RADAR y LIDAR para el conocimiento de la situación, debería permitir al barco navegar a través del océano con poca guía.

El software Operational Decision Manager de IBM, mientras tanto, ayudará a la embarcación en su decisión de cambiar o no su rumbo – o de informar a la embarcación sobre la mejor velocidad y el mejor camino a seguir.

También estará equipado con múltiples sistemas de cámaras y comunicaciones por satélite de varios tipos, pero en su mayoría sistemas de bajo ancho de banda y baja órbita, como el Iridium.

Phaneuf dijo que ya había estado en discusión sobre cómo celebrar el 400 aniversario de la navegación del Mayflower en 2020. Se lanzó una idea para construir una réplica de barco, pero una ya había sido construida a finales de los años 50, ahora reequipada y lista para navegar de nuevo a finales de este año.

«En lugar de construir algo del siglo XVII, ¿por qué no diseñamos y construimos un barco autónomo que hable de los próximos 400 años de empresa marítima, tecnología y viajes de exploración, para invocar el espíritu de los peregrinos que se embarcaron en un nuevo comienzo?  «Pensaron que era una buena idea, y dijeron: adelante, chico listo, hazlo.»

Automatización

Los barcos automatizados existen hasta cierto punto, pero según Phaneuf este vehículo difiere en que está diseñado para ser desplegado durante «períodos de tiempo extremadamente largos».

Está equipado con un motor de propulsión híbrido que mezcla tecnologías energéticas sostenibles como la solar y la eólica con su motor diesel, lo que significa que, en teoría (y sin incidentes inesperados en el mar), podría desplegarse indefinidamente.

«Se opone a la construcción de un sistema de vehículo robótico que siga los comandos de rutina en el momento en que comienza sus operaciones y que los siga durante un período de tiempo relativamente corto», dijo Phaneuf.

El equipo pretende dotar al barco autónomo su nave del tipo de inteligencia que le permita operar durante «períodos de tiempo extremadamente largos» con «poca o ninguna intervención humana». Debido al diseño libre de personas, el equipo optó por un modelo Trimaran para acomodar su módulo de propulsión de baja potencia, junto con un casco largo y delgado.

Esto necesitaba ser estabilizado, dijo Phaneuf, por lo que el equipo instaló estabilizadores en la sección Trimaran, creando una cubierta que puede ser montada con paneles solares.

Los retos tecnológicos, por tanto, se centran en la automatización de determinados procesos y acciones náuticas. «Esta tecnología ha avanzado rápidamente en los últimos 20 años en los buques en general… la mayoría de los buques comerciales son ya sistemas altamente automatizados. Toda la tecnología para la automatización básica, encender y apagar cosas, operar la vela, volver a encender una computadora que necesita reiniciar, todas estas cosas están automatizadas ahora», explicó.

Oportunidades

Una cuestión que aún no se ha explorado en gran medida es la de la regulación y la legislación. En este momento, no hay nada que impida que una organización basada en la investigación coloque un barco autónomo en aguas internacionales, aunque agencias como la Organización Marítima Internacional están empezando a explorar las posibilidades.

Phaneuf espera que el barco autónomo, como «función de obligar», ayude a centrar la atención de los organismos reguladores en lo que es posible con la investigación marítima automatizada, cuál es el estado de la tecnología y cómo debe ser regulada -o si es que debe serlo en absoluto- para mantener la seguridad en el mar.

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